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Estudiar el cerebro y el comportamiento en biopsicología

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La biopsicología es una rama de la psicología que analiza cómo el cerebro, los neurotransmisores y otros aspectos de nuestra biología influyen en nuestros comportamientos, pensamientos y sentimientos. A menudo se hace referencia a este campo de la psicología mediante una variedad de nombres que incluyen biopsicología, psicología fisiológica, neurociencia conductual y psicobiología. Los biopsicólogos a menudo observan cómo los procesos biológicos interactúan con las emociones, las cogniciones y otros procesos mentales.

El campo de la biopsicología está relacionado con varias otras áreas, incluida la psicología comparada y la psicología evolutiva.

Breve historia

Si bien la biopsicología puede parecer un desarrollo bastante reciente gracias a la introducción de herramientas y tecnología avanzadas para examinar el cerebro, las raíces del campo se remontan miles de años a la época de los primeros filósofos. Si bien ahora consideramos que la mente y el cerebro son sinónimos, los filósofos y psicólogos debatieron durante mucho tiempo lo que se conoce como el problema de la mente / cuerpo. En otras palabras, los filósofos y otros pensadores se preguntaban cuál era la relación entre el mundo mental y el mundo físico.

Las opiniones de los filósofos

Una cosa importante para recordar es que es solo recientemente en la historia humana que las personas han llegado a comprender la ubicación real de la mente. Aristóteles, por ejemplo, enseñó que nuestros pensamientos y sentimientos surgieron del corazón. Pensadores griegos como Hipócrates y más tarde Platón sugirieron que el cerebro era donde reside la mente y que servía como fuente de todo pensamiento y acción.

Pensadores posteriores como Rene Descartes y Leonardo da Vinci introdujeron teorías sobre cómo funcionaba el sistema nervioso. Si bien luego se demostró que estas primeras teorías estaban equivocadas, establecieron la importante idea de que la estimulación externa podría conducir a respuestas musculares. Fue Descartes quien introdujo el concepto del reflejo, aunque investigadores posteriores demostraron que era la médula espinal la que desempeñaba un papel fundamental en estas respuestas musculares.

El vínculo con el comportamiento humano

Los investigadores también se interesaron en comprender cómo las diferentes partes del cerebro controlaban el comportamiento humano. Un primer intento de comprender esto condujo al desarrollo de una pseudociencia conocida como frenología. Según este punto de vista, ciertas facultades humanas podrían estar relacionadas con protuberancias e indentaciones del cerebro que podrían sentirse en la superficie del cráneo.

Si bien la frenología se hizo bastante popular, otros científicos también la descartaron pronto. Sin embargo, la idea de que ciertas partes del cerebro eran responsables de ciertas funciones jugó un papel importante en el desarrollo de futuras investigaciones del cerebro.

El famoso caso de Phineas Gage, un trabajador ferroviario que sufrió una lesión cerebral devastadora, también influyó en nuestra comprensión de cómo el daño a ciertas partes del cerebro podría afectar el comportamiento y el funcionamiento.

Investigación más reciente

Desde esas primeras influencias, los investigadores han continuado haciendo importantes descubrimientos sobre cómo funciona el cerebro y los fundamentos biológicos del comportamiento. La investigación sobre la evolución, la localización de la función cerebral, las neuronas y los neurotransmisores han avanzado nuestra comprensión de cómo los procesos biológicos impactan los pensamientos, las emociones y los comportamientos.

Si está interesado en el campo de la biopsicología, es importante comprender los procesos biológicos, así como la anatomía y fisiología básicas. Tres de los componentes más importantes para comprender son el cerebro, el sistema nervioso y los neurotransmisores.

El cerebro y el sistema nervioso

El sistema nervioso central está compuesto por el cerebro y la médula espinal. La parte más externa del cerebro se conoce como corteza cerebral. Esta porción del cerebro es responsable del funcionamiento en la cognición, la sensación, las habilidades motoras y las emociones.

El cerebro está compuesto por cuatro lóbulos:

  1. Lóbulo frontal: esta parte del cerebro está involucrada en habilidades motoras, cognición de alto nivel y lenguaje expresivo.
  2. Lóbulo occipital: esta parte del cerebro participa en la interpretación de estímulos visuales e información.
  3. Lóbulo parietal: esta parte del cerebro está involucrada en el procesamiento de la información sensorial táctil, como la presión, el tacto y el dolor, así como varias otras funciones.
  4. Lóbulo temporal: esta parte del cerebro está involucrada en la interpretación de los sonidos y el lenguaje que escuchamos, el procesamiento de la memoria y otras funciones.

Otra parte importante del sistema nervioso es el sistema nervioso periférico, que se divide en dos partes:

  • La división motora (eferente) que conecta el sistema nervioso central con los músculos y las glándulas.
  • La división sensorial (aferente) lleva todo tipo de información sensorial al sistema nervioso central.

Hay otro componente del sistema nervioso conocido como el sistema nervioso autónomo, que regula procesos automáticos como la frecuencia cardíaca, la respiración y la presión arterial. Hay dos partes del sistema nervioso autónomo:

  • El sistema nervioso simpático, que controla la respuesta de "lucha o huida". Este reflejo prepara al cuerpo para responder al peligro en el medio ambiente.
  • El sistema nervioso parasimpático trabaja para que su cuerpo regrese a un estado de reposo y regula procesos como la digestión.

Neurotransmisores

También son importantes en el campo de la biopsicología las acciones de los neurotransmisores. Los neurotransmisores transportan información entre las neuronas y permiten enviar mensajes químicos desde una parte del cuerpo al cerebro, y viceversa.

Hay una variedad de neurotransmisores que afectan al cuerpo de diferentes maneras. Por ejemplo, el neurotransmisor dopamina está involucrado en el movimiento y el aprendizaje. Las cantidades excesivas de dopamina se han asociado con trastornos psicológicos como la esquizofrenia, mientras que muy poca dopamina se asocia con la enfermedad de Parkinson. Un biopsicólogo podría estudiar los diversos neurotransmisores para determinar sus efectos sobre el comportamiento humano.

Oportunidades laborales en biopsicología

Si está interesado en una carrera en el área de biopsicología, entonces tiene bastantes opciones diferentes. Algunos que ingresan a este tipo de campo eligen trabajar en investigación donde podrían trabajar en una universidad, compañía farmacéutica, agencia gubernamental u otra industria. Otros eligen trabajar con pacientes para ayudar a aquellos que han experimentado algún tipo de daño cerebral o enfermedad que ha tenido un impacto en su comportamiento y funcionamiento.

Las siguientes son solo algunas de las especializaciones profesionales relacionadas con la biopsicología:

  • Psicólogo comparativo: analiza los comportamientos de diferentes especies y los compara entre sí y con los humanos.
  • Psicólogo evolutivo: examina las bases evolutivas del comportamiento.
  • Neurocientífico conductual: analiza cómo el cerebro, el sistema nervioso y otros órganos afectan el comportamiento.
  • Neurólogo: trata a pacientes con daños o enfermedades que afectan el cerebro y el sistema nervioso.
  • Neurocientífico cognitivo: investigue la actividad cerebral y las exploraciones para investigar cómo las personas piensan, aprenden y resuelven problemas.

Una palabra de Verywell

La biopsicología representa una de las formas importantes de pensar acerca de la psicología. Esta perspectiva en psicología ha permitido a los investigadores obtener una mayor comprensión de cómo el cerebro y el sistema nervioso influyen en el comportamiento humano.

Al estudiar el funcionamiento normal del cerebro, así como la forma en que las enfermedades y lesiones cerebrales influyen en los comportamientos, sentimientos y pensamientos, los investigadores pueden encontrar nuevas formas de tratar los posibles problemas que puedan surgir.

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