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El sistema nervioso periférico

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¿Qué es exactamente el sistema nervioso periférico y qué papel juega en el cuerpo? El sistema nervioso central incluye el cerebro y la médula espinal, mientras que el sistema nervioso periférico incluye todos los nervios que se ramifican desde el cerebro y la médula espinal y se extienden hasta otras partes del cuerpo, incluidos los músculos y los órganos, cada parte del sistema juega un papel vital en la forma en que se comunica la información en todo el cuerpo.

Aprendamos un poco más sobre las funciones y la estructura del sistema nervioso periférico.

¿Qué es el sistema nervioso periférico?

El sistema nervioso periférico (SNP) es la división del sistema nervioso que contiene todos los nervios que se encuentran fuera del sistema nervioso central (SNC). El papel principal del SNP es conectar el SNC a los órganos, extremidades y piel. Estos nervios se extienden desde el sistema nervioso central hasta las áreas más externas del cuerpo.

El sistema periférico permite que el cerebro y la médula espinal reciban y envíen información a otras áreas del cuerpo, lo que nos permite reaccionar a los estímulos en nuestro entorno.

Los nervios que forman el sistema nervioso periférico son en realidad los axones o haces de axones de las células neuronales. En algunos casos, estos nervios son muy pequeños, pero algunos haces de nervios son tan grandes que pueden ser vistos fácilmente por el ojo humano.

El sistema nervioso periférico en sí se divide en dos partes:

  • El sistema nervioso somático.
  • El sistema nervioso autónomo.

Cada uno de estos componentes juega un papel crítico en el funcionamiento del sistema nervioso periférico.

El sistema nervioso somático

El sistema somático es la parte del sistema nervioso periférico responsable de transportar información sensorial y motora hacia y desde el sistema nervioso central. El sistema nervioso somático deriva su nombre de la palabra griega soma, que significa "cuerpo".

El sistema somático es responsable de transmitir información sensorial, así como del movimiento voluntario. Este sistema contiene dos tipos principales de neuronas:

  1. Neuronas sensoriales (o neuronas aferentes) que transportan información desde los nervios al sistema nervioso central. Son estas neuronas sensoriales las que nos permiten tomar información sensorial y enviarla al cerebro y la médula espinal.
  2. Las neuronas motoras (o neuronas eferentes) que transportan información desde el cerebro y la médula espinal a las fibras musculares en todo el cuerpo. Estas neuronas motoras nos permiten realizar acciones físicas en respuesta a estímulos en el medio ambiente.

El sistema nervioso autónomo

El sistema autónomo es la parte del sistema nervioso periférico responsable de regular las funciones involuntarias del cuerpo, como el flujo sanguíneo, los latidos cardíacos, la digestión y la respiración. En otras palabras, es el sistema autónomo que controla aspectos del cuerpo que generalmente no están bajo control voluntario. Este sistema permite que estas funciones se lleven a cabo sin necesidad de pensar conscientemente que suceden.

Este sistema se divide además en dos ramas:

  1. El sistema simpático regula la respuesta de huir o luchar, prepara al cuerpo para gastar energía y hacer frente a posibles amenazas en el medio ambiente. Cuando se necesita acción, el sistema simpático activará una respuesta al acelerar la frecuencia cardíaca, aumentar la frecuencia respiratoria, aumentar el flujo sanguíneo a los músculos, activar la secreción de sudor y dilatar las pupilas. Esto permite que el cuerpo responda rápidamente en situaciones que requieren una acción inmediata. En algunos casos, podríamos quedarnos y luchar contra la amenaza, mientras que en otros casos podríamos huir del peligro.
  2. El sistema parasimpático ayuda a mantener las funciones corporales normales y a conservar los recursos físicos. Una vez que ha pasado una amenaza, este sistema disminuirá la frecuencia cardíaca, la respiración lenta, reducirá el flujo sanguíneo a los músculos y contraerá las pupilas. Esto nos permite devolver nuestros cuerpos a un estado de reposo normal.
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